Em 2004, minha família adotou dois gatos de cinco anos, chamados Milly e Grace. Sendo gengibre e fêmeas, eles têm um cromossomo extra, tornando-os propensos a excentricidades. Em nossos gatos, Milly latia como um cachorro quando estava sozinha e não tinha consciência do que estava acontecendo ao seu redor, e Grace mal miava e era muito sensível à atmosfera ao seu redor. Eu tinha apenas oito anos na época, então dois gatos ruivos fofos eram perfeitos para eu abraçar e brincar especialmente porque eu era filho único. No entanto, Grace gostou particularmente de mim e logo nos tornamos 'melhores amigos'.

Por 'melhores amigas', quero dizer que dormimos na mesma cama e ela me seguia por toda parte. Ela veio me cumprimentar na porta quando eu chegava em casa, como um cachorro faria, e eu conversava com ela por horas sobre o meu dia, meus amigos e escola e ela sentava e ouvia. Quando eu estava doente, ela dormia junto à minha cabeça e não saía do meu lado até eu ficar melhor; um sinal claro de que eu estava realmente doente e não apenas tentando afastar a escola.

Quando eu chorei, ela também ficaria chateada, fazendo aqueles raros miados tristes e lambendo as lágrimas das minhas bochechas. De qualquer maneira, para uma criança pequena que era bastante ansiosa e sensível, tinha um amigo peludo que sempre o ouvia e o amava, não importa o que fosse uma coisa reconfortante.

Ao cair na adolescência, fiquei cada vez mais perturbado e desenvolvi depressão e ansiedade severas aos dezesseis anos. O sentimento de total desesperança se instalou e logo senti que não tinha ninguém com quem conversar ou com quem tinha, não gostaria de ser sobrecarregado com a minha triste sombra de um eu. Grace sabia que algo estava errado. Ela me seguia pela casa, deitada ao meu lado na cama enquanto eu chorava durante as noites sem dormir. Ela sentava e me observava enquanto eu empurrava minha comida em volta do meu prato, fingindo que ia comer quando, em minha mente, sabia que não estava. Ela até me trazia suas guloseimas, descansando-as no meu colo. De manhã, ela subia no meu peito, aconchegando-se e descansando a cabeça no meu rosto como se estivesse me abraçando. Nas vezes em que eu me trancava no banheiro, permitindo que as partes escuras de mim se soltassem, ela enfiava a pata debaixo da porta para me lembrar que ela estava lá ou até me seguia antes que eu trancasse a porta, então sente-se comigo.

Não parece muito, e alguns podem dizer que é apenas uma coincidência. Alguns dizem que os gatos são egoístas. Mas para mim, foi um conforto. Era um conforto saber que um pequeno ser peludo me amava quando eu não conseguia me amar. Era essa centelha de alegria toda vez que ela vinha abraçar-se ou aconchegar-se ao meu lado durante a noite que me fazia continuar, que me lembrou que eu não estava sozinha, que não era um fardo e que alguém precisava de mim.

A Mental Health Foundation fez um estudo sobre terapia animal de estimação em 2011. Os resultados mostraram que das 600 pessoas, 87% dos donos de gatos descobriram que ter um gato melhorava seu bem-estar mental e que podiam lidar com as tarefas diárias muito melhor. Um terço dos donos de gatos disse que mesmo a atividade de acariciar um gato fazia com que se sentissem mais calmos e relaxados. Gatos proporcionam um propósito diário e a sensação de serem necessários, algo que muitas pessoas com depressão sentem que não têm. Eles também ajudam na interação social, na confiança e no desenvolvimento de relacionamentos com os quais as pessoas com ansiedade têm grandes problemas. Agora, 1 em cada 4 pessoas experimenta problemas de saúde mental todos os anos no Reino Unido e ansiedade e depressão mistas são o transtorno mental mais comum. Pequenas adições peludas à vida das pessoas podem ser pequenos passos (ou pegadas) em direção ao início do processo de recuperação e enfrentamento a longo prazo.

Embora tivesse dezessete anos, ela ainda subia as escadas todas as manhãs para entrar no meu quarto e me abraçar, e ainda mancava em direção à porta da frente para me cumprimentar. Meu gato me lembrou da inocência e pureza da vida entre o caos e a escuridão. Infelizmente, em setembro de 2017, Grace faleceu dormindo, cercada de amor e conforto. Minha gata salvou minha vida quando eu queria que ela terminasse e ela ainda o fez no dia em que morreu.