Em algum momento de sua vida, todos rirão de si mesmos e afirmarão que sua família é 'estranha' ou 'peculiar'. Isso é especialmente verdade ao descrever tradições de férias como o Natal e o Dia de Ação de Graças, já que esses são os momentos em que você enfia toda a sua linhagem estendida em uma casa e a alegria de todos é amplificada por uma combinação de calor corporal e guloseimas alcoólicas caseiras, como gemada . Mas minha família não bebe gemada; simplesmente não tomamos bebidas 'brancas' triviais assim. Nós (bem, aqueles de nós acima da idade legal para beber, é claro) bebemos coquito, um presente de Natal composto de rum, coco e várias outras delícias da ilha. Isso ocorre porque somos porto-riquenhos e temos orgulho disso.

Crescer como um homem de pele clara e cabelos ruivos em uma família porto-riquenha é uma experiência em si, especialmente em grandes reuniões familiares. Na minha juventude, nunca vi nada de estranho na minha nacionalidade. Minha família nunca se preocupou com o fato de eu não compartilhar muitos dos atributos físicos que alguém atribuiria a um latino-americano. Minha cultura latina vem do lado de minha mãe da família. No momento em que você ouve o sotaque espanhol com um toque do Brooklyn, fica claro que ela cresceu em um ambiente de fala espanhola.

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Eu costumava passar de dez a doze dias todo verão visitando a família na ilha, e até ocasionalmente ganhava um bronzeado leve (visão que muitas pessoas se recusam a acreditar que é possível). Essas viagens costumavam ser o destaque do meu ano, pois não há outra experiência que possa ser comparada a atravessar a rua até a casa do seu vizinho e se envolver em uma conversa inativa, pois eles permitem que você escolha mangas frescas da árvore. Embora eu tenha ganhado alguns apelidos por lá, como variações de Flaco (magro) e Rojo (vermelho, devido à cor do meu cabelo), todo mundo que conheci em Porto Rico sempre me deu boas-vindas.

Essa calorosa recepção porto-riquenha sempre foi minha parte favorita da minha cultura, além da comida. Minha mãe sempre me disse que, não importa o quê, minha família estaria lá para me apoiar. E embora eu nem sempre seja a pessoa mais aberta com eles, acredito firmemente no que ela diz. Como a maioria das famílias, temos nossos problemas. Dito isto, eu vi essa família se apoiar através de algumas das piores coisas que se pode imaginar.

Minha Abuelita (avó) é a figura matriarcal da nossa linhagem. Considerando que essa família originalmente consistia em uma mãe solteira e seis meninas (um banheiro), o forte senso de empoderamento feminino não deveria surpreender. Todos os maridos da família se referem a Abuelita como 'mãe' e a tratam com o maior respeito que alguém na tenra idade de oitenta e três merece. Abuelita não fica apenas sentada; de fato, a maioria das minhas interações com ela consiste em derramar mais e mais comida no meu prato. Independentemente da cultura, as avós nunca estão convencidas de que você está cheio.

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O Natal em nossa família começa uma ou duas semanas antes do feriado. Todos os anos, temos uma reunião anual apropriadamente conhecida como 'Dia da Culinária'. É neste dia que todas as mulheres se reúnem e preparam grandes quantidades de comida para a próxima festa de Natal. A cozinha fica bastante cheia quando minha mãe, várias irmãs dela, minha Abuelita e vários primos de todos os tipos são jogadas na mistura. Equipados com aventais festivos combinados, frescos da máquina de bordar da minha Titi Mery, todos trabalham diligentemente o dia todo, preparando pasteles (carne e banana verde embrulhada e cozida) e empanadas (carne recheada em uma massa ou empanada). A casa inteira geralmente acaba cheirando deliciosa, mas nenhuma comida pode ser consumida até o Natal.

Uma tradição familiar que até os homens possam desfrutar teria que ser a pista de corrida. Sempre que a família estiver reunida, você pode apostar que a TV está sendo ocupada por meu pai e tios enquanto eles apostam em cavalos e fazem lanche em pretzels um tanto velhos. No entanto, não observamos apenas a segurança de nossos sofás. Todos os anos, minha família inteira faz uma peregrinação a Saratoga, Nova York, bem a tempo das Estacas Travers. Costumamos fazer um final de semana, gastando tempo de qualidade no hotel e em vários locais para ver na área de Saratoga. Normalmente, nada atrapalha essa viagem, nem mesmo meu próprio nascimento. Curiosamente, minha primeira viagem a Saratoga foi na delicada idade de duas semanas.

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O Natal em si é provavelmente o maior encontro da minha família, com o Kentucky Derby sendo o segundo mais próximo. O dia começa cedo, com a família chegando às 7:00 da manhã. Todos nos sentamos na sala de estar aberta, cozinha e sala de jantar e desfrutamos da companhia um do outro. Em vez de um jantar organizado, toda a comida é servida em estilo buffet, com grandes bandejas e aquecedores de comida esterno. Portanto, há uma oportunidade constante de encher seu prato com os despojos do Dia da Cozinha. O dia geralmente não está completo sem meus primos discutindo quem tem a melhor receita de coquito e, de repente, toda a cozinha é convertida em um laboratório de mixologia. O Natal começa a terminar depois que ocorre a entrega de presentes, que geralmente toma a forma de um Papai Noel secreto.

Lembro-me do último Natal vividamente. Sempre me parece um momento mais feliz em casa, com todas as minhas paredes marrons de tinta mista adornadas com enfeites de Natal feitos à mão pela minha Abuelita. O ar estava fresco, cheio dos aromas dos despojos do dia de cozinhar, doces recém-adquiridos e levemente amarrado com o frio do lado de fora, porque algumas pessoas esquecem que você não pode simplesmente deixar a porta da frente aberta. Após uma guerra de gênero tensa, a TV foi sintonizada no canal espanhol de 'escolha musical', para grande consternação dos homens que queriam assistir a corridas de cavalos. Mais tarde, à noite, eles recolocavam a TV em um ato de desafio, mas, naquele momento, as mulheres estavam envolvidas em conversas demais para perceber a falta de ruído de fundo. Observando a loucura da minha família neste feriado, lembro de me sentir completamente em casa.

Ser porto-riquenho é uma das minhas características mais orgulhosas. Embora seja difícil acreditar só de olhar para mim, eu me identifico fortemente com todos os pilares dessa cultura. O vínculo familiar forte que observei certamente tem uma natureza atraente. Crescer cercado por essa família maravilhosa teve um impacto tão forte em minha vida, e espero poder continuar a vivenciá-los pelo resto dos meus dias.