Aqui está algo que eu não anuncio no meu perfil do SitterCity: eu odeio crianças. Mas eu amo videogames e dinheiro fácil, o que contribui para uma operação bastante tranquila quando se trata de cuidar dos filhos de outras pessoas por algumas horas.

'Sem videogame e sem doces', é o credo mais comum dos pais de hoje.

Então, espero até que eles desapareçam completamente antes de tirar meu Xbox do carro e conectá-lo na sala de estar. Às vezes, tenho sorte e sento para uma família cujos filhos nunca jogaram videogame antes. Esses são os verdadeiros vencedores. Coloque um controlador de jogo nas mãos de um adolescente pela primeira vez e você pode estar dando a ele crack.

Sem tempo de qualidade, sem necessidade de interagir e impor autoridade. Os jogos fazem todo o trabalho para mim. O doce também é vital. Você pode não saber disso, mas o doce é um incentivo onipresente para impedir que as crianças o denunciem. O dinheiro ainda não assumiu esse significado tão importante em sua mente. Doces é o que eles sabem e amam.

Uma vez, peguei meu sobrinho em um bar de tamanho king-size, depois que sua mãe lhe disse que ele não podia comer chocolate. Eu pressionei meu dedo nos meus lábios; ele assentiu. Ele foi secretamente para um closet e saiu com nada além de um sorriso no rosto. Aquele garoto ainda me ama por isso até hoje.

Somente uma vez meu esquema atingiu um obstáculo. Mas foi o suficiente para me fazer nunca mais querer ser babá. Além disso, tenho certeza de que nunca mais quero ter filhos. Eu sei que algumas crianças podem estar um pouco 'de folga', mas eu nunca poderia imaginar essas três pequenas manifestações do inferno.

Eu deveria ter visto isso pela maneira como eles estavam vestidos como velhas bonecas vitorianas. Eles moravam em uma casa de dois andares, em frente a uma propriedade de 10 acres. Vi cavalos encurralados atrás e um chiqueiro para porcos. Quando saí do meu carro, a Sra. Whitley tinha suas três filas alinhadas da mais alta à mais baixa debaixo do pórtico. Ela parecia alarmada quando me aproximei.

'Quem é Você'? ela resmungou.

'James'? Minha resposta saiu como mais uma pergunta do que uma resposta. Eu também queria saber se houve algum tipo de erro. 'No site, SitterCity. Você é Georgia Whitley '?

os policiais podem bater em você enquanto dirige

'A Geórgia é minha irmã', disse ela, um tanto arrogante. 'Não temos internet ou eletricidade aqui. Ela arranjou isso para mim ... só porque é uma emergência '.

Oh, que bom. Então você estava me esperando '.

'Eu estava esperando uma mulher'.

'Ouvi dizer que às vezes posso ser um pouco feminina.'

'Ok, bem, você está aqui'. Ela me avaliou com um olhar aguçado. 'Eu acho que você terá que fazer'. Ela desceu da varanda e apontou para as meninas. “Do mais alto ao mais baixo - ou seja, do mais velho ao mais novo também - aqui são Holly, Jennifer e Lilly.

Eu dei um pequeno tipo estranho de reverência. Eu não tinha muita certeza do que mais fazer, porque teria me sentido estranha apertando a mão de uma menina de 13 anos. Ainda assim, essa foi a introdução mais estranha da qual eu já participei, então senti que era necessário algum tipo de formalidade.

“Eles são muito capazes de cozinhar, limpar e se lavar. Eu esperava que você pudesse ajudar com o último, porque eles podem ficar um pouco astutos quando estão tomando banho juntos, mas, vendo como você não é uma mulher, prefiro que não. Deixei o dinheiro no balcão. Eu sei que é muito, mas não vou ficar em casa até muito tarde, então deixei mais uma compensação '.

'Obrigado'.

Ela apertou minha mão, agradeceu-me em troca e começou a andar pela estrada. Levei um segundo antes que eu percebesse o que ela estava fazendo. Eu tinha dirigido mais de 30 quilômetros por nada além de um país vazio para chegar lá. No entanto, eu não vi um carro à vista.

Whitley, liguei. Ela se virou. - Posso colocar você e suas meninas no meu carro, se precisar de uma carona até a cidade? Também não me importaria de buscá-lo mais tarde. Realmente, é muito longe ... bem para qualquer coisa. Onde você está indo'?

- Isso não é da sua conta, James. Apenas faça seu trabalho e até a noite '.

Merda. Isso é estranho. Voltei para a varanda e tudo realmente afundou naquele momento. Sem eletricidade, sem internet. Merda. Eu teria que cuidar de três meninas por mais de 10 horas. Quando cheguei perto da varanda, a mais nova, Lilly, estendeu a mãozinha. Eu sorri e estendi a mão para tremer. De repente, Jennifer agarrou minha mão e mordeu o mais forte que pôde.

Eu gritei e puxei de volta e aninhei contra o meu peito. Ela tirou sangue. As três garotas deram risadinhas e fugiram para a segurança lá dentro, batendo a porta atrás delas. Eu me virei para ver a Srta. Whitley olhando para mim. Ela deve ter me ouvido gritar. Acenei para ela com a minha mão boa para que ela soubesse que estava tudo bem, e ela se virou para continuar andando por aquela estrada mal cascalho.

Fui me deixar entrar, mas a porta estava trancada. Seus três rostinhos estavam empilhados contra a vidraça, olhando para mim por dentro. Eu sabia naquele momento que essa seria a pior experiência de babá que eu já tive.

No momento em que dei a volta, eles haviam trancado todas as portas que davam acesso. Felizmente, pude passar por uma janela que foi deixada aberta. Eu me encontrei na definição mais literal da palavra 'quarto'. Era exatamente isso. Três camas feitas com perfeição, paredes brancas, carpete e armário. Nada mais.

Os corredores se abriram para uma sala onde eu encontrei os três sentados em um sofá grande. Em frente a ela havia uma mesa de café e, do outro lado da mesa, uma única cadeira de vime.

'Você conseguiu isso para mim?', Perguntei. 'Esta é a sua maneira de pedir desculpas por me morder?'

'Essa é a cadeira do Bradly', disse Lilly docemente.

- Não sinto muito - Jennifer falou. - Você merece isso porque é um homem mau. Mamãe disse que você não deveria estar aqui. Ela disse que se a avó não estivesse ...

Ela parou quando Holly a cutucou. Ela devia estar caminhando para um território não mencionável. Pela aparência das coisas, imaginei que deveria ter havido muito território reprimido e inominável lá. Eu deixei o assunto cair.

'Bradly é seu amigo imaginário?' Eu me dirigi a Lilly, assumindo que eu poderia pelo menos tentar sobreviver através de sua inocência.

'Ele é real', disse Jennifer.

Eu olhei para Holly, esperando a irmã mais velha saber. Ela apenas assentiu em aprovação. Eles estavam todos nisso então. O sangue na minha mão ainda não estava coagulando, então eu tive que chupá-lo enquanto caminhava para o banheiro.

'Ele pode cheirar sangue fresco, você sabe', Holly chamou atrás de mim. 'É por isso que ela fez isso. Bradly não come muito, porque ele nos ama demais para fazer qualquer coisa. Ele pediu para Jennifer prepará-lo para ele.

'Isso é fofo', eu liguei de volta.

Não encontrei nenhum curativo no banheiro, então enrolei um papel higiênico no meu dedo e o segurei no lugar com os outros dedos. De volta à sala de estar, sentei-me no chão ao lado da cadeira e todos nos entreolhamos em silêncio. Ninguém falou, sorriu ou se contorceu. Foi a coisa mais solene e chata de todos os tempos.

Lilly saiu do sofá e veio ao meu lado. Ela era pequena o suficiente para sussurrar no meu ouvido sem precisar se curvar até onde eu estava sentada.

'Deveríamos jogar um jogo', ela sussurrou. 'Isso tornará as coisas mais divertidas.'

Voltando ao seu lugar no sofá, ela voltou a me encarar junto com os outros. Eu deixei um pouco de tempo antes de perguntar a todos juntos se eles gostariam de jogar algum tipo de jogo. Sorrisos surgiram no rosto de todos, exceto Holly.

'Não temos permissão para jogar', disse ela severamente. 'Lilly, você sussurrou isso para ele?'

'Não, ela não fez', eu disse.

'Bradly diz que você é uma mentirosa', respondeu Holly.

'Ele está aqui agora?' Eu olhei para a cadeira. “Oh, sim, lá está ele. Olá, Bradly. Eu amo seu cabelo, mas você tem algo aparecendo nos dentes quando sorri.

Jennifer me lançou um olhar interrogativo e disse: 'Bradly não tem mais boca, senhor. Mamãe costurou-o por conta dos gritos dele.

'Bem, isso é um pouco mórbido', eu disse sem pensar. 'Você não tem televisão, de onde você teve uma ideia tão assustadora?'

'Mamãe tem uma câmera', disse ela. 'Às vezes nós-' ela parou, olhando furtivamente de Holly para Lilly para mim. Como sua irmãzinha antes, ela deslizou do sofá e se aproximou de mim. - Às vezes, eu e Lilly entramos no quarto dela e olham para as fotos dela - ela sussurrou. 'É para onde Bradly vai quando não está nos visitando. Outros meninos maus também estão lá, mas têm medo de nós.

Olhei para Lilly e a encontrei assentindo silenciosamente, como se ela tivesse ouvido tudo e corroborasse a história. Holly, no entanto, estava furiosa.

'O que ela disse a você', ela exigiu. 'O que eles fazem?' Ela pegou um punhado do cabelo loiro de Lilly e o puxou com força. 'O que ela sussurrou para ele, Lilly?'

Sem pensar, corri sobre eles e afastei a mão de Holly. Lilly se arrastou para longe do sofá e saiu correndo, chorando. Jennifer a seguiu. Holly afastou a mão e me deu um olhar estranho.

'O que você quer fazer comigo agora?' Algo em sua voz fez meu estômago revirar.

Quase parecia que ela estava olhando para mim. Eu me afastei o mais rápido que pude, subitamente consciente da situação. Ou eu estava? Certamente essa menininha não estava implicando o que eu pensava que ela estava implicando.

'Vá para o seu quarto', eu disse. 'Não saia até que sua mãe volte.'

'Estarei esperando por você', disse ela docemente antes de se levantar e sair da sala.

Eu podia ouvir Jennifer consolando Lilly de um lugar embaixo da escada próxima. Parecia uma pequena porta de armário que dava para um armário de vassouras. No interior, parecia quase o ninho de um pássaro de tamanho humano. Em vez de galhos, havia cobertores agrupados em um círculo. No meio estava Jennifer, com a cabeça de Lilly no colo.

'Sinto muito por ter mordido você', Jennifer disse agora quando me aproximei. “Você parece um homem legal. Você estava sozinho com Holly, mas ainda voltou para nós. Os outros caras geralmente não fazem isso. Os outros caras costumam ficar com ela até a mãe voltar.

'Que outros caras?' Eu perguntei, me sentindo um pouco alarmada. 'O que eles fazem?'

'Eu não sei, mas deve ser ruim. Mamãe volta e os castiga em seu quarto no andar de cima, tira fotos e depois eles ficam lá em cima. Apenas Bradly desce. Ele também era um bom garoto. Tentamos dizer a ela que Bradly também não entrou no quarto de Holly. Mas ela o levou para lá de qualquer maneira e agora ele não pode sair de casa. '

'Fique aqui com a Lilly', eu disse.

Não sei explicar o que aconteceu comigo naquele momento. Era como se algo estivesse puxando as caudas do meu casaco, me levando para a escada. De repente, senti a necessidade de entrar no quarto da mãe deles. Eu achava que encontraria Bradly lá? Se eu estava sendo completamente honesto, sim, uma pequena parte de mim pensava isso. Eu diria que sinto vergonha, mas de certa forma, eu realmente o encontrei lá.

Eu o encontrei no álbum de fotos sentado na penteadeira da mãe, ao lado da cama dela. A câmera estava próxima a ela. Não tinha uma marca, rótulo ou qualquer coisa, era apenas uma câmera de aparência muito antiga.

Talvez você esteja se perguntando como eu sabia qual era Bradly. É fácil, ele era o garoto com os lábios costurados e as orelhas cortadas. Eles não mencionaram a última parte. Havia vários outros jovens naquele álbum também. Todos eles com menos de 20 anos ou na adolescência. Todos eles com o conjunto mais grotesco de circunstâncias os sucederam.

Vou poupar-lhe todos os detalhes horríveis, mas foi o suficiente para me deixar realmente doente de estômago. Ainda carregando o álbum de fotos, fui guiado por uma mão invisível até a janela aberta, olhando para o quintal. Foi lá que encontrei manchas descoloridas no quintal de terra. Eles eram grandes formas ovais de terra deslocada. E havia muitos deles.

Decidi chamar a polícia. Eu não me importava se eu parecia uma pessoa louca, eu precisava de outra pessoa para saber. Mas meu telefone não estava no meu bolso. Deixei no meu carro. Quando eu estava prestes a devolver o álbum de fotos à cômoda, ouvi uma voz chamando de baixo.

'Meninas, estou em casa cedo!', A voz da mãe soou estridente.

Eu me senti entorpecido. Está tudo bem, pensei, seria legal como se estivesse procurando brinquedos ou algo assim. Gostaria de passear normalmente, dizer olá e obrigado e ter uma boa noite e sair.

Alguém gritou abaixo. Não era o pequeno choro estridente de Lilly, era claramente de Holly. Ela estava chorando e se aproximando de sua mãe.

'O que é isso?' Sua mãe gritou. - Isso aconteceu de novo, Holly? Holly, me diga. Holly, me diga o que aconteceu com você! Aquele homem fez você ...? '

'Eu não queria', veio a voz chorosa dela. “Ele me fez fazer coisas ruins, mãe. Coisas muito ruins.

Passos estavam subindo as escadas agora. Ela estava vindo. Eu não sabia disso, mas ainda tinha o álbum de fotos debaixo do braço. Havia apenas uma maneira de descer as escadas, que certamente estava bloqueada agora. Eu não tinha para onde correr. A mãe deles estava na porta, olhando para mim. Ela estava segurando um puxão de gado, se aproximando de mim com ele estendido.

'Você está doente, doente', ela cuspiu. 'Ela tem apenas 12 anos.'

Vi uma faixa de relâmpago azul entre as duas pontas dos garfos do gado. Ela teve o cuidado de barrar minha saída enquanto ainda se aproximava. Eu não tive escolha. Eu sabia que não terminaria bem, mas só tinha uma escolha.

Coloquei um pé pela janela aberta e me joguei no telhado inclinado. Meu ponto de apoio cedeu quase instantaneamente. Eu estava deslizando fora de controle em direção à borda, e meu corpo caiu sob mim como uma boneca de pano quando eu bati no chão.

Talvez tenha sido por causa da lama, ou talvez tenha sido apenas uma sorte idiota, mas eu fui capaz de me levantar com nada além de um tornozelo torcido. Eu manquei o mais rápido que pude no meu carro, virei a ignição e fui embora. Liguei para a polícia enquanto dirigia e dei o endereço. Só então me lembrei do álbum de fotos. Ainda estava preso na lama onde caí.

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Amaldiçoando, eu bati no volante. Mas eu não podia estar muito brava, desde que não tivesse pontos correndo pelos meus lábios. Eu dirigi todo o caminho para o hospital e fui internado rapidamente. Enquanto estava deitado no berço, recebi uma ligação.

'James', veio uma voz severa. 'É o tenente Goetz. Olha, filho, nós não gostamos muito de ser empurrados com chamadas malucas como esta. '

Droga, pensei. Ela deve ter escondido o álbum de fotos. Não havia como pegá-la desde que eu não tivesse nenhuma prova. Mas ainda tinha que tentar.

'Ok, então as fotos não estão mais lá. Mas pergunte à garotinha. Pergunte a Lilly, ela lhe dirá.

“Que menininha?” Ele disse, parecendo mais irritado agora. “Filho, a casa está vazia. Não há eletricidade ou água corrente. Ninguém moraria aqui. Suas marcas de pneus são o único sinal de pessoas que vejo aqui e estou começando a me perguntar o que diabos você estava fazendo aqui. ”

'Eu estava-' Eu pensei melhor.

Eu não podia dizer a ele que estava babá. Foi então que me perguntei quem havia me ligado? Quem me enviou para aquela casa em primeiro lugar?

'Desculpe oficial. Foi apenas um erro louco.

O tenente resmungou outra coisa e depois desligou. Eu estava louco? Não se pode simplesmente imaginar algo assim sem histórico de problemas psicológicos, não é? As cortinas do meu quartinho se abriram e uma enfermeira entrou. Ela era de fala mansa e tinha um sorriso trêmulo.

'Meu nome é Georgia', disse ela. Sua voz soou vagamente familiar. 'Parece que alguém tem sido um garoto muito ocupado.'