Em 24 de abril de 1964, enquanto fazia campanha em apoio à sua iniciativa Guerra contra a Pobreza, o Presidente Lyndon Johnson viajou para Inez, Kentucky, para mostrar ao público americano como era a vida na região rural de Appalachia. O objetivo do The Poverty Tours, como eram conhecidos, era humanizar uma taxa nacional de pobreza que aumentara para 19%. Para isso, o presidente instou a mídia nacional a concentrar sua atenção nos homens, mulheres e crianças de Appalachia, que inspiraram uma série de notícias de alto nível - mais notoriamente, um Relatório Especial da CBS News de 1964 chamado 'Christmas in Appalachia' - que acabaria marcando a região como o símbolo indiscutível da pobreza americana.

Com o corpo de imprensa da Casa Branca a reboque naquele dia de abril, Johnson caminhou por estradas serranas e se encontrou com famílias em todo o condado de Martin, no leste de Kentucky, onde 70% dos moradores naquela época viviam na pobreza. Foi aí que o presidente conheceu Tommy Fletcher, um mineiro de carvão, marido e pai de oito filhos que supostamente ganhou apenas US $ 400 no ano anterior. Em uma foto conhecida tirada naquele dia por Walter Bennett, Fletcher, cercado por seus filhos pequenos na varanda da frente de sua casa, conta ao presidente Johnson suas lutas para sustentar sua família. Após essa reunião, Johnson fez seu discurso grandioso ao público americano. 'Eu pedi uma guerra nacional à pobreza', disse ele à imprensa reunida. 'Nosso objetivo: vitória total. ”

Hoje, quase 50 anos desde que Johnson declarou sua Guerra à Pobreza, a imagem de Appalachia como um lugar sem esperança ainda persiste. Em parte, é uma questão de percepção. No condado de Martin, no leste de Kentucky, por exemplo, a taxa de pobreza caiu para 37%, de acordo com o US Census Bureau. Em parte, porém, é uma realidade difícil. Alto desemprego e baixa renda familiar, por exemplo, ainda atormentam lugares como New Straitsville, Ohio; Condado de Owsley, Kentucky; e McDowell County, West Virginia, para citar alguns. Enquanto as condições de vida em Appalachia - uma região que se estende da fronteira sul do estado de Nova York até o norte do Alabama, Mississippi e Geórgia - mudaram desde os dias do presidente Johnson, a visão do público sobre a região não mudou.

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Para a fotógrafa nascida em Kentucky, Stacy Kranitz, oferecer uma representação honesta de uma região perseguida por estereótipos e deturpações nas últimas cinco décadas se tornou uma obsessão. 'Estou muito consciente do fato de que não é meu trabalho ter uma idéia predeterminada sobre o que é Appalachia', diz Kranitz. 'Eu também não quero ignorar a pobreza e apenas mostrar coisas positivas positivas que acontecem para compensar esses estereótipos'.

Nos últimos cinco anos, Kranitz, que agora vive em Los Angeles, mergulhou em um projeto fotográfico de longo alcance documentando o povo de Appalachia. Mais recentemente, ela publicou From the Study on Post-Pubescent Manhood (Straylight), um livro que narra a vida de um grupo de jovens, predominantemente homens, que Kranitz fez amizade com o sul de Ohio em um complexo arborizado de 80 acres conhecido como Skatopia. O trabalho pretende ser um exame da violência como catarse e fornece uma visão não envernizada da dinâmica de grupo em uma subcultura específica.

Nas últimas semanas, eu me correspondi com Kranitz por e-mail, discutindo a natureza de suas fotografias, o legado de Appalachia como a face nacional da pobreza americana e a dificuldade de criar novas imagens em uma região onde os estereótipos da mídia de massa são profundos.



Matthew Newton: Em preparação para a nossa conversa, olhei para o “Vale da Pobreza”, de John Dominis, seu ensaio fotográfico de 1964 sobre a vida em Appalachia para Vida revista. O que mais me impressionou sobre o que Dominis viu em 1964 foram a natureza e a profundidade da pobreza. O povo de Appalachia já estava intimamente familiarizado com a pobreza quando LBJ procurou abordar a questão como parte de seus programas da Grande Sociedade. Qual foi a sua impressão da história de pobreza da região ao viajar por Appalachia quase 50 anos depois?

Stacy Kranitz: Quando estava viajando pelo centro de Appalachia, me vi questionando minha própria compreensão do que é a pobreza. Aprendi que não há consenso claro entre economistas, formuladores de políticas e cientistas sociais sobre quem e o que dita níveis mínimos de saúde, moradia, alimentação e educação necessários para a vida contemporânea na América. Eu acho que é importante notar que, originalmente, a igreja considerava os pobres com o mais alto status moral. Mas desde os 14º século 'pobreza' como um rótulo tem sido usado para ostracizar certas pessoas na sociedade. Pensadores sociais darwinistas no final dos anos 18º século e início de 19º século influenciou atitudes em relação à pobreza durante o surgimento do capitalismo. Essas leis não eram apenas para os pobres, mas também para quem não seguia o padrão predominante de consumo. Foi durante esse período que os missionários cristãos falaram pela primeira vez na região dos Apalaches como ignorantes e empobrecidos, uma percepção que foi realizada durante a transição econômica que ocorreu com a entrada das indústrias de carvão colonialistas na região no final dos anos 19.º século. O povo apalaches foi denegrido para poder ser explorado especificamente porque possuía terras valiosas com recursos naturais.

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A idéia de uma 'cultura da pobreza' foi introduzida na década de 1960 para sugerir que existe um certo estilo de vida característico dos pobres, que inibe a mobilidade ascendente. Pertencer a um grupo de pessoas que são pobres por muitas gerações coloca alguém em uma subcultura cujos comportamentos e atitudes perpetuam sua pobreza? Mais importante, acho que é valioso questionarmos como chegamos ao significado da pobreza usando critérios de diferença ideológica entre as populações rurais e urbanas. Talvez uma população não deva estar em posição de categorizar outra. Nossas premissas culturais vêm do conceito de eu com o qual estamos mais familiarizados. Isso deve ser reconhecido e fatorado em qualquer tipo de categorização do outro. Acredito que devemos considerar como a pobreza se manifesta e recebe significado em diferentes tipos de sociedades antes de determinar quem é e o que não é pobre.







Matthew Newton: Sei que você está particularmente interessado na ideia de como as pessoas são representadas nas fotografias. Foi assim que você o encapsulou quando correspondemos: “a história conturbada da representação fotográfica na antropologia, bem como o papel da propaganda.” Como, em sua opinião, a pobreza foi deturpada ao longo dos anos?

Stacy Kranitz: Eu acho que houve uma trajetória única e problemática para Appalachia. É um lugar conhecido como o garoto propaganda da pobreza na América e a fronteira da Guerra contra a Pobreza. A região foi forçada a entrar em um pombo por causa de sua população predominantemente branca. Os políticos, no início dos anos 60, estavam preocupados com a dificuldade de conseguir que o grande público apoiasse novas políticas para erradicar a pobreza nos Estados Unidos se a face da pobreza tivesse um tom de pele mais escuro. As organizações de notícias chegaram a Appalachia para dar uma cara branca à Guerra contra a Pobreza. Jornalistas descreveram Appalachia como um lugar impróprio para se viver. Essa imagem difundida assombra seu povo desde então. Os responsáveis ​​por essas deturpações da mídia tiveram as melhores intenções, mas, em última análise, contribuíram para estereótipos injustos de um grupo rural de pessoas que já se sentiam excluídas da 'Grande Sociedade'.

Matthew Newton: Em julho, escrevi um ensaio chamado 'In the Hinterlands American'. Ele usava Steven Rubin Vacationland como ponto de discussão para aprofundar o crescente fascínio do público pelos pobres rurais e suburbanos da América. Principalmente através da televisão e de imagens fotográficas, as pessoas comuns parecem gostar de se envolver em uma espécie de voyeurismo distante - vendo como a outra metade vive sem precisar sair de casa. Você percebeu esse interesse crescente?

Stacy Kranitz: Vejo isso manifestado no crescente número de reality shows localizados no centro de Appalachia: Buckwild (MTV), Homem cobra dos Apalaches (Planeta Animal), Hatfield e McCoy: relâmpago branco (História), Moonshiners (Descoberta), Óleo de quintal (Descoberta), Sangue de caipira: uma vida difícil (Destino América), Salvação de cobra (National Geographic) e Carvão (Espinho).

Eu acho que o trabalho de Rubin é um exemplo interessante. Mostra a importância e o valor do tempo gasto no envolvimento com uma comunidade. Isso não acontece quando a mídia de massa desce sobre uma região, geralmente com uma ideia preconcebida do que existe e sem real interesse em ir além da visão de um local no nível da superfície. Estou muito consciente do fato de que não é meu trabalho ter uma idéia predeterminada sobre o que é Appalachia. Em vez disso, acredito em gastar grandes quantidades de tempo (o tipo de tempo que a mídia de massa não tem) para chegar a uma compreensão maior do que está acontecendo além dos estereótipos, reconhecer os estereótipos, suas raízes e movê-los por um território desconhecido que me faz repensar minha compreensão de como a sociedade opera.

Não quero criar imagens que reforcem a visão da mídia de massa de Appalachia como uma região cheia de pobreza. Eu também não quero ignorar a pobreza e apenas mostrar coisas positivas positivas que acontecem para compensar esses estereótipos. Ambas as opções são maneiras igualmente problemáticas de olhar para este lugar. Em vez disso, quero traçar um novo caminho que faça referência à história da perspectiva unidimensional externa da mídia de massa e imergir o espectador em uma perspectiva complicada, às vezes contraditória, que não faz reivindicações autorizadas. Espero que minhas fotografias abram um espaço ambíguo que ilustra que não há como resolver as questões complicadas de representar a cultura. As fotografias devem ser o ponto de partida para um novo tipo de conversa sobre Appalachia central, representação e pobreza.








Matthew Newton: Que tipos de conversas as fotografias estimularam até agora?

Stacy Kranitz: Às vezes, sinto que o trabalho que faço não alcança muito tipo de conversa. Olho as fotografias e penso: Que porra estou fazendo? Mas, para minha surpresa, as pessoas começaram a entrar em contato para aprender mais sobre o trabalho. A princípio, as pessoas viam o projeto como uma continuação de representações problemáticas passadas.

A primeira vez que tentei falar sobre esse trabalho de maneira pública, ele falhou miseravelmente. A CNN pegou as imagens que fiz e fez o que os meios de comunicação de massa fazem de melhor, transformou meu retrato em um reforço unidimensional de estereótipos. Depois disso, fiquei apavorado ao compartilhar o trabalho. Mas me senti compelido a ter uma conversa pública e o risco de deturpação parecia pequeno em comparação com o que poderia ser um diálogo muito necessário. A maneira como o trabalho foi apresentado recentemente, e as entrevistas e os textos sobre ele realmente mudaram desde que a CNN publicou as imagens.

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Matthew Newton: A certa altura, a interpretação visual da mídia de massa de um tópico - seja pobreza ou crime, falta de moradia ou dependência de drogas - torna-se amplamente aceita como verdade. Quais são os desafios ao tentar contar a história de pessoas e lugares que já foram definidos, para o bem ou para o mal, por imagens tão fortes?

Stacy Kranitz: Esse desafio é o que alimenta meu trabalho. Eu não acho que estaria trabalhando em Appalachia se não estivesse cheio de tantas batalhas mortais, se não tivesse uma história de representação tão problemática contra a qual lutar. Não importa quão diferente eu ache que esteja me aproximando das coisas, haverá pessoas da região que não concordam que eu esteja lá; pessoas que querem ser deixadas em paz. Neste verão, fui expulso de uma festa em McRoberts, Kentucky, depois de me dizerem que não sou diferente de Shelby Lee Adams. Algumas pessoas não querem olhar para fora do passado conhecido para entender que estou tentando criar um novo tipo de imagem. Algumas pessoas veem todos os fotógrafos que chegam a Appalachia como Shelby Lee Adams. Percebi que não é útil declarar que sou diferente. É melhor continuar o que estou fazendo e deixar a diferença aparecer no trabalho ao longo do tempo. Talvez eles venham por aí. Se não, tudo bem. Eles merecem respeito por suas opiniões. Espero encontrar uma maneira de incluir dissensões no trabalho. Não gostaria que nenhuma perspectiva fosse vista como certa ou errada. Estou procurando fazer um trabalho que se coloque entre essas duas visões, um espaço ambíguo que possa abrir os dois lados para uma maneira totalmente nova de ver.