Por alguns anos, no meio da Grande Depressão, um sindicato criminoso operou na Filadélfia que combinou uma mistura tóxica de magia negra, envenenamentos fatais de arsênico, golpes de seguro e casamentos infelizes. Quando os criminosos foram presos e os cadáveres foram finalmente contados, as autoridades estimam que o 'Anel de Veneno da Filadélfia' foi responsável pela morte de 50 a 1.000 pessoas.

A maioria das vítimas eram maridos de esposas infelizes. A maioria deles morreu por envenenamento por arsênico. Outros, porém, morreram mais violentamente, desde que suas apólices de seguro oferecessem um pagamento extra por uma morte violenta.

AS PRIMEIRAS PETRILLO: IMIGRANTES ITALIANOS QUE FORAM OS RINGLEADERS ORIGINAIS

É ironicamente irônico que a palavra 'Filadélfia' signifique 'cidade do amor fraterno' em grego. Qualquer pessoa que tenha passado algum tempo naquela cidade enferrujada, decadente, áspera e irreverente sabe muito bem que é um lugar exclusivamente hostil. Afinal, é aqui que os fãs de futebol jogam bolas de neve no Papai Noel. Há uma razão pela qual ganhou os apelidos 'Filthadelphia' e 'Killadelphia'.

A Grande Depressão devastou a economia americana, levando a uma taxa de desemprego de 15% em todo o país. Na Filadélfia, porém, a taxa era de 25%; dinheiro e comida eram especialmente escassos.

Cidades do nordeste, como Philly, sempre foram um enorme porto seguro para as hordas de italianos que navegaram para as costas da América no início do século XX. Eles estavam buscando uma vida melhor; os membros da classe trabalhadora irlandesa, no entanto, sentiram que as grandes empresas estavam transportando italianos pobres como brechas para quebrar um movimento trabalhista florescente. As tensões eram altas entre os dois grupos, razão pela qual italianos e irlandeses se agrupavam separadamente em seus próprios guetos. Como o destino quis, os esforços diligentes de um promotor irlandês chamado Vincent McDevitt derrubariam o anel de veneno predominantemente italiano.

Os primos Paul e Herman Petrillo imigraram da Itália para os Estados Unidos na época da Primeira Guerra Mundial. Herman era vendedor de espaguete; Paul era alfaiate. À medida que a Grande Depressão sufocava lentamente a vida de seus meios de subsistência, eles lutavam por outras maneiras de ganhar a vida.

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Começando em 1932 e terminando com suas prisões em 1938, os primos Petrillo exploravam as vulnerabilidades emocionais de donas de casa solitárias, insatisfeitas e abusadas na região da Filadélfia, expandindo sua operação para incluir Nova York, Nova Jersey e Delaware. Eles também exploraram superstições de magia negra - como a crença no 'olho do mal' e 'poções de amor' - que eram comuns entre a comunidade de imigrantes italianos. Em vez de ficarem satisfeitos com as taxas que ganhavam com a venda de seus 'conselhos espirituais' e elixires fatais, os Petrillos e seu crescente número de cúmplices maximizavam os lucros retirando apólices de seguro dos homens que estavam prestes a matar, às vezes obtendo um lucro muito maior do que as próprias viúvas.

Os 'conselheiros espirituais' forneceriam às mulheres uma 'poção do amor', explicando que isso 'curaria' o marido se ele fosse bom, mas poderia matá-lo se fosse irremediável. Havia uma razão legal para dar-lhes esse aviso - a viúva seria criminalmente responsável por assassinato depois de receber esse aviso, por isso comprou o silêncio de muitas mulheres.

Uma dose média dessa 'poção do amor' com arsênico custa US $ 300 - ou seja, US $ 5.500 em dólares modernos. Assim, mesmo em meio a uma depressão angustiante, havia mulheres casadas tão infelizes que podiam juntar esse tipo de dinheiro no serviço de despachar seus maridos. Pelo menos doze dessas viúvas foram presas e julgadas por seu envolvimento na fraude.

Se a esposa era inicialmente resistente à idéia de assassinar o marido, muitas vezes os Petrillos tentavam seduzi-la e conquistar sua confiança.

À medida que o poder e a influência do anel aumentavam, eles recrutaram um grupo de 'bruxas' que prestavam serviços semelhantes a maridos infelizes. Um homem chamado Dominick Cassetti procurou a ajuda de uma bruxa do sindicato chamada Providenza Miccluchi, que, segundo ele, o atraiu para um porão à luz de velas com caveiras nas paredes. Ela lhe disse para alimentar um pouco de seu pó de charme branco para sua esposa. Ele fez. E ela morreu. E ele foi condenado por assassinato.

Durante anos, toda a farsa do doente funcionou, isto é, até a lei alcançar os Petrillos e os dois fritarem na cadeira elétrica em 1941.

Quando tudo começou a cair

Em junho de 1938, um homem chamado George Myer foi libertado recentemente da prisão e precisava de US $ 25 para iniciar um negócio de limpeza. Ele se aproximou de Herman Petrillo para um empréstimo. Por sua vez, Petrillo ofereceu a Myer US $ 600 em dinheiro ou US $ 2.500 em dólares falsificados se ele concordasse em matar um homem chamado Ferdinand Alfonsi batendo na cabeça dele com um cano de chumbo ou jogando-o escada abaixo. O Sr. Alfonsi, como vê, tinha uma daquelas apólices de seguro que ofereciam um pagamento maior em dinheiro se o segurado morresse violentamente.

Myer se recusou a matar Alfonsi e desistiu de todo o esquema. Ele entrou em contato com a polícia da Filadélfia, que o considerou ilusório. Então, ele procurou a agência do Serviço Secreto dos EUA na Filadélfia, e eles já estavam investigando Herman Petrillo por falsificação e contrabando.

Um agente federal disfarçado se encontrou com Herman Petrillo e concordou em matar Alfonsi. Eles discutiram vários métodos violentos, como afogá-lo, atingi-lo com um carro ou espancá-lo até a morte com um saco de areia. Como o principal objetivo dos federais era pregar Petrillo por falsificação, o agente tentou comprar dinheiro falsificado dele. Petrillo o prendeu por semanas, depois informou ao agente que seus serviços não seriam necessários, pois '(Sr. Alfonsi) deve ter nove vidas porque lhe demos arsênico suficiente para matar seis homens.'

Em 27 de setembro de 1938, eles prenderam Herman Petrillo e o acusaram de tentativa de assassinato. O caso deles ficou muito mais forte um mês depois, quando Alfonsi morreu de envenenamento por arsênico e foi revelado que sua esposa ganhou US $ 8.250 em pagamentos de seguros - mais de US $ 150.000 em dólares modernos. Acontece que Alfonsi, que não sabia ler inglês, havia se inscrito em várias apólices de seguro de vida, mas sua esposa mentiu e disse que ele era rejeitado todas as vezes.

Ainda assim, é difícil condenar alguém em casos de envenenamento, a menos que você possa realmente provar que eles administraram o veneno. O que selou o destino de Herman Petrillo - e o do anel venenoso de Filadélfia - foi o testemunho de seu sobrinho John Cacopardo, 28 anos, que cumpria pena de prisão perpétua na prisão de Sing Sing, em Nova York, por assassinar sua namorada. Capocardo alegou que seu tio o havia acusado de assassinato porque tinha conhecimento íntimo do funcionamento do anel venenoso, mas se recusou a participar. Ele comparou o anel a 'um grupo social de companheirismo, como um círculo de costura ou um clube de bingo'.

Armado com o testemunho de Capocardo e o de outros, o FBI conseguiu prender não apenas os Petrillos, mas um total de 25 membros do ringue. Eles também atualizaram sua estimativa do total de vítimas de assassinato de cerca de uma dúzia para 'algo entre 30 e 70'. Eles também ordenaram a exumação de pelo menos uma dúzia de cadáveres para testar o envenenamento por arsênico.

O único grande jogador não italiano do ringue era Morris 'The Rabbi' Bolber, um espiritualista judeu da Rússia que afirmava ser um mestre das artes negras e ajudou a organizar grande parte das armadilhas quase místicas do golpe. Embora ele tenha fugido da justiça quando o gabarito terminou, ele acabou se rendendo e se ofereceu para trocar as evidências do estado em troca de uma sentença de prisão perpétua, em vez da pena de morte. Os detetives brincavam com a vaidade de Bolber, ganhando e jantando e lisonjeando enquanto ele derramava incontáveis ​​segredos incriminadores.

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A outra grande jogadora que denunciou o ringue foi a sra. Carina Favato, que arrecadou mais de US $ 28.000 em pagamentos de seguro de vida - o equivalente a mais de meio milhão de dólares em 2019 - envenenando o marido, o irmão e um terceiro homem porque ela foi sexualmente atraído pelo jovem Rafaelo Polselli, um garoto de recados para o anel de arsênico.

Em julgamento por assassinato, Favato chocou o tribunal ao declarar subitamente sua culpa:

Eu poderia muito bem acabar com isso. Deixe-me mandar para a cadeira. Para que eu tenho que viver?

Depois de uma tentativa de suicídio na prisão, onde ela espetou uma de suas artérias com um alfinete de segurança, Favato - coloquialmente conhecido como 'Bruxa da Filadélfia' - disse aos carcereiros que não adiantava trancar a porta de sua cela, porque 'as bruxas' estavam chegando e estavam indo. matá-la de qualquer maneira.

A maioria dos casos do Philadelphia Poison Ring foi julgada em 1939 e 1940. Os dois primos de Petrillo receberam a pena de morte e foram executados em 1941. Por causa de seu testemunho contra os Petrillos, Morris Bolber e Carina Favato receberam sentenças de prisão perpétua. Vinte e cinco casos foram julgados, com 22 condenações.

Como a morte por envenenamento por arsênico geralmente é confundida com a morte por causas naturais, é impossível determinar exatamente quantas vidas foram mortas pelo anel de veneno da Filadélfia. Mas o caso todo foi uma saga sombria durante tempos difíceis em uma cidade implacável.